Etats-Unis - Essais Libres 3 : Hamilton toujours au rendez-vous, Vettel se rapproche

L'ultime répétition accouche d'un nouveau record du tour de la piste, par l'intermédiaire de Lewis Hamilton. Mais cette fois, Sebastian Vettel se classe dans le même dixième. Valtteri Bottas complète le trio de tête tandis que les Red Bull sont repoussées au second plan.
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Hamilton est encore leader mais se voit menacé par la Ferrari de Vettel
© Mercedes / Hamilton est encore leader mais se voit menacé par la Ferrari de Vettel
La troisième séance de préparation s'est ouverte dans un décor idéal. Le ciel texan était clément avec les 20 acteurs et un franc soleil baignait le Circuit des Amériques à l'heure du feu vert. Avec 30,3 degrés relevés sur la piste, le record absolu pouvait être menacé, moins de 24 heures après la performance de Lewis Hamilton en FP2.

Le premier en piste, Brendon Hartley ne perdait pas une minute pour continuer son apprentissage, dans la lignée d'un vendredi déjà très studieux (47 tours). Chez Red Bull, le travail pré-séance s'est concentré dans le garage de Max Verstappen. L'équipe autrichienne avait décidée de changer l'unité de puissance (et de MGU-H) du Néerlandais, le sixième de sa saison. Le pilote pouvait quand même s’élancer pour un tour d'installation lors des dix premières minutes. Peu de temps après, une pénalité de 15 places sur la grille lui était logiquement affecté.

Loin de ces tracas, Lewis Hamilton s'installait tranquillement dans sa Mercedes, après avoir enfilé un casque plus classique par rapport à hier.

Le Britannique s'invitait en première place lors de son premier run, avec un chrono de 1:31.125, en pneumatiques ultra-tendres. Derrière lui à 4 dixièmes, Sebastian Vettel s'octroyait le deuxième chrono devant Bottas et Raikkonen, à 9 dixièmes. Pour ce qui est de l'Allemand, il convenait de se rassurer après la sortie de piste en FP2, qui a contraint son équipe à lui apposer un nouveau châssis.

Grosjean stoppe son entraînement dans le bac à graviers

Sur le reste de la planète F1, Alonso connaissait un beau début de séance, avec un sixième temps provisoire, devant Esteban Ocon. Beaucoup plus de malchance du côté de Romain Grosjean à la faute dans le huitième virage, à mi-parcours. Le Français venait d'hypothéquer son programme de course. Curieusement, Max Verstappen avait commis la même figure au même endroit. Le numéro 33 avait lui été plus en verve, en décrochant plus vite avant le virage. La séance était mise en suspens pendant quelques minutes avec la voiture de sécurité virtuelle.


Dans la foulée d'Hamilton, Vettel se rassure

La bataille des chefs retrouvait de la vigueur. Lewis Hamilton reprenait le record de la piste, chipé un court instant par Sebastian Vettel. 1:34.478 pour le leader du championnat. Mais le pilote Ferrari était dans le même dixième. À défaut de connaitre sa machine sur les longs relais, le quadruple champion du monde se posait en principal challenger. Les Red Bull étaient reléguées au second plan, avec un Verstappen cinquième, à sept dixièmes.

Les dix dernières minutes de la séance étaient décomptées, le moment de remettre des gommes neuves pour l'ultime relais pré-qualificatif. Pas d’amélioration significative en tête. Les points chauds étaient en fait un peu plus loin dans le classement. Chez Renault, la bataille a fait rage. Septième Nico Hulkenberg s'est employé pour repousser la marque de son nouvel équipier. Carlos Sainz revenait toutefois dans le même dixième lors du tour suivant.

Autre satisfaction, Felipe Massa, qui s’invite trois dixièmes devant, en sixième place. 15e au classement brut, Brendon Hartley accumulait encore des kilomètres avec 26 boucles au compteur. L'heure de ses premières qualifications arrive. Même si cette fois, il faudra s'armer de patience : le coup d'envoi de la Q1 ne sera donné qu'à 16h, heure locale (23h, heure de Paris).

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