L'Odyssée de Walter Wolf Racing
Jody Scheckter en attaque
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L'Odyssée de Walter Wolf Racing

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Jody Scheckter en attaque

Il y a cinquante ans, la recette d'une bonne voiture de course de Formule 1 était assez simple. Vous engagez un ou deux ingénieurs dont la compétence est à la hauteur de leur réputation et leur demandez de concevoir un châssis simple et fiable. Ensuite, vous achetez quelques moteurs Cosworth et embauchez une petite équipe de mécaniciens. Tout cela, couplé au meilleur pilote disponible sur le marché, vous donne de bonnes chances de prendre quelques gorgées de champagne sur le podium

Au milieu des années 70, l'entrepreneur canadien Walter Wolf a pleinement profité de cette recette. Autrichien de naissance, qui a fait fortune dans la location de matériel pour appareils de forage. Pour mieux répondre aux besoins des clients, Wolf a commencé à passer plus de temps en Europe, où sa passion pour les voitures de course l'a conduit à Lamborghini. En juin 1974, il devient le premier client à recevoir la Countach LP400 (châssis 1120006). Il était peint en blanc et possédait un aileron de toit unique. En plus d'elle, la collection canadienne comprend plusieurs autres voitures développées par Lamborghini et Dallara Automobile spécialement pour lui. Amoureux de la marque italienne, Wolf décide par tous les moyens de faire appel au soutien de l'usine pour participer aux courses. Mais les Italiens se sont révélés plus têtus que le Canadien et ont refusé de coopérer. Il se tourne ensuite vers Gianpaolo Dallara, directeur technique de Lamborghini. En 1973, l'Italien travaille sur le projet Iso Marlboro F1, qui collabore avec l'écurie Frank Williams. Les affaires de Frank dans ces années-là n'allaient pas très bien, des châssis peu compétitifs, couplés à un manque constant de sponsors, mettaient l'équipe britannique dans la balance d'un fiasco. Cette fois aussi, sans succès escompté, Iso Motors et Marlboro ont choisi de partir. Et c’est ici que Wolf vient à la rescousse du Britannique et à la fin 1975 rachète soixante pour cent des actions de l'équipe. La nouvelle écurie s'appelle Wolf-Williams Racing.

___Walter Wolff et Frank Williams<br />___

Pour la première saison de l'équipe en 1976, un châssis Hesketh 308C a été acheté. L'équipe de Lord Hesketh était au bord de la faillite et a donc accepté avec joie de se débarrasser de la monoplace. En plus de la voiture, le talentueux designer Harvey Postlethwaite a rejoint l'équipe de Wolf. Cependant, ce partenariat n'a pas été couronné de succès, les pilotes Jacques Ickx et Arturo Merzario n'ont pas gagné un seul point et ne se sont même pas toujours qualifiés. Ensuite, beaucoup dans le paddock se sont demandés pourquoi une voiture assez rapide sous un nouveau nom semble refuser de faire preuve de vitesse. La raison était simple, le Dr Pi (surnom de Harvey Postlethwaite) travaillait sur la nouvelle voiture. Citant de mauvais résultats, Wolf a refusé de continuer à travailler avec Williams et, à la fin de l'année, a en fait forcé le Britannique à quitter l’équipe. La nouvelle écurie était basée à Reading et s'appelait Walter Wolf Racing. Pour renforcer l'équipe, le Canadien a embauché l'ancien manager de Lotus, Peter Warr, sous la direction duquel Jochen Rindt et Emerson Fittipaldi sont devenus champions du monde.

De retour dans l'équipe de Frank après deux ans d'errance chez Lotus, un maître comme Jacques Ickx n'a ​​rien pu accomplir au volant de la FW05
De retour dans l'équipe de Frank après deux ans d'errance chez Lotus, un maître comme Jacques Ickx n'a ​​rien pu accomplir au volant de la FW05


Wolf WR1 est apparu devant le public au Castellet, en novembre 1976 en bleu nuit avec bordure dorée et feuilles d'érable de drapeau canadien. Hormis les petits logos Castrol, Goodyear et Champion, il n'y avait plus d’autocollants de sponsoring sur la voiture. Wolf voulait que son équipe soit 100 % canadienne. La nouvelle création du Dr Pi s'est distinguée par sa simplicité, sa fiabilité et sa facilité d’entretien. Certains des composants du châssis étaient en titane, ce qui offrait une excellente rigidité et un poids réduit. Et comme la plupart des circuits du championnat de 1977 étaient assez rapides, l'aérodynamique de la voiture visait à minimiser la résistance de l’air.

Avant le début de la saison 1977, la WR1 a subi un grand nombre d'essais hivernaux et a montré d'excellents résultats. Pour 22 départs en Championnat du Monde, la voiture n'a jamais quitté la piste en raison d'un dysfonctionnement du châssis
Avant le début de la saison 1977, la WR1 a subi un grand nombre d'essais hivernaux et a montré d'excellents résultats. Pour 22 départs en Championnat du Monde, la voiture n'a jamais quitté la piste en raison d'un dysfonctionnement du châssis


En raison du budget modeste, Wolf décide de se limiter à la participation d'une seule monoplace. Lors d'une conversation sur le choix d'un pilote, Peter et Harvey ont posé un ultimatum, selon lequel ils resteraient sous condition qu'un des quatre pilotes de leur liste vienne dans l’équipe. Le premier était Niki Lauda, ​​le second était Jody Scheckter, ainsi que Mario Andretti et Ronnie Peterson. Lorsque Wolf a proposé à Niki une place dans l'équipe, il a répondu qu'il avait déjà un contrat avec Ferrari et qu'il ne croyait pas à la compétitivité de la voiture canadienne. Puis Wolf est allé voir Jody et lui a fait une offre financière très lucrative. À cette époque, Scheckter en avait marre du projet de monstre à six roues de Ken Tyrrell et était prêt à s'échapper n'importe où.

Il est difficile de croire aujourd'hui que Walter Wolf Racing n'avait que 28 employés et que la saison 1977 n'a coûté à Wolf que 530 000 £ (équivalent à environ 3 millions de £ aujourd'hui). Ceux-ci comprenaient la production de trois voitures WR1, 2, 3 et le salaire de Scheckter, qui, selon le magazine britannique Motor Sport, était de 600 000 $
Il est difficile de croire aujourd'hui que Walter Wolf Racing n'avait que 28 employés et que la saison 1977 n'a coûté à Wolf que 530 000 £ (équivalent à environ 3 millions de £ aujourd'hui). Ceux-ci comprenaient la production de trois voitures WR1, 2, 3 et le salaire de Scheckter, qui, selon le magazine britannique Motor Sport, était de 600 000 $


La saison 1977 a débuté avec le Grand Prix d'Argentine à Buenos Aires. Cette année-là, il y avait une chaleur insupportable à cause de laquelle les moteurs refusaient de fonctionner normalement. La vapeur générée par la vaporisation de l'essence à haute température rendait difficile un approvisionnement suffisant en carburant. Pour cette raison, les moteurs Cosworth n'ont développé que 9 600 tr/min au lieu de 10 500 tr/min. Scheckter n'a pu se qualifier qu'en onzième position. La veille de la course, Postlethwaite, pour tenter de résoudre le problème de surchauffe, déplace la pompe à carburant vers l'arrière de la voiture pour la refroidir avec des courants d'air plus froid. Peu de temps après le départ, Scheckter se rend compte que l'idée a fonctionné et que le moteur tourne normalement. Il termine le premier tour en huitième position. Au dix-neuvième, il dépasse la Ferrari de Lauda et passe à la sixième place. Le leader de la course James Hunt est contraint à l'abandon, tandis que Scheckter dépasse la Lotus d'Andretti et se hisse à la troisième place sous les acclamations du public. Puis Brabham de John Watson, qui occupait la deuxième place, a abandonné la course. À six tours d’arrivée, Scheckter rattrapant un autre Brabham de Carlos Pace, dépassé le Brésilien et prend la tête de la course. Sur la ligne d'arrivée, avec 43 secondes d'avance sur son rival le plus proche, Jody Scheckter apporte à l’équipe Wolf la victoire lors de leur toute première course de championnat du monde. Le châssis léger et fiable, conçu par Harvey Postlethwaite, a connu un tel succès que dans les courses restantes de la saison, Scheckter a remporté deux autres victoires et est monté cinq fois sur le podium. Après avoir perdu dix-sept points face à Lauda en fin de saison, le Sud-Africain s'est contenté du titre de vice-champion et l'équipe Wolf pour laquelle un seul pilote a joué tout au long de la saison a pris la quatrième place sensationnelle du classement des constructeurs.

La victoire de Jody Scheckter au Grand Prix de Monaco 1977
La victoire de Jody Scheckter au Grand Prix de Monaco 1977


Parallèlement à ses débuts en Formule 1, l'équipe canadienne est entrée dans le championnat CanAm. Cette fois, le prototype de Wolf est construit par son ami de longue date Gianpaolo Dallara. Malheureusement, il n'a pas été possible d'obtenir des résultats similaires à ceux de la Formule 1. Wolf WD1 s'est avéré peu fiable et le meilleur résultat de l'équipe a été la troisième place du jeune Gilles Villeneuve sur le circuit Road America. D'ailleurs, Wolf a été l'un des premiers à discerner le talent remarquable de Villeneuve et voulait à tout prix faire asseoir le jeune Canadien dans sa voiture de Formule 1. Malheureusement, les rêves de Wolf n'étaient pas destinés à se réaliser, le Canadien a été repris par la Scuderia Ferrari.

Au volant de ce Wolf-Dallara <EM>« Le Petit Prince »</EM> était rapide, malheureusement, de nombreux problèmes mécaniques ont ruiné la saison canadienne. Son meilleur résultat restera la pole position et la troisième place sur le circuit Road America
Au volant de ce Wolf-Dallara « Le Petit Prince » était rapide, malheureusement, de nombreux problèmes mécaniques ont ruiné la saison canadienne. Son meilleur résultat restera la pole position et la troisième place sur le circuit Road America


Enivré par les succès de son équipe, lors de la nouvelle saison, Wolf visait sérieusement à concourir pour la couronne du championnat. À l'intersaison, les constructeurs de la plupart des équipes ont déployé beaucoup d'efforts pour se rapprocher en quelque sorte de la nouveauté sensationnelle de Colin Chapman, une voiture à effet de sol. Pour cette raison, Scheckter a été contraint de commencer la saison au volant de la WR1 de l'année dernière, avant de passer à la WR5 et peu de temps après à la WR6. Malheureusement, en raison de trop de problèmes techniques, le Sud-Africain n'a pu monter que quelques fois sur le podium au cours de la saison. Le résultat n'est que de la septième place au classement des pilotes et l'équipe a dû se contenter de la cinquième place au championnat des constructeurs. Cependant, personne n'a réussi à se battre à armes égales avec Lotus lors de la saison 1978. Les équipes n'arrivaient pas à comprendre pleinement l'idée du « wing-cars ». Des pontons latéraux larges et longs comme ceux de Lotus empêchaient les accélérations en ligne droite, mais les voitures ne voulaient pas coller à la piste.

L'arme secrète dans la poche de Wolf était le jeune Bobby Rahal. L'Américain n'a pas brillé dans les formules juniors, mais Wolf a réussi à voir quelque chose chez ce timide originaire de l'Ohio et lui a offert le possibilité de s'élancer dans les deux dernières étapes de la saison 1978. Bobby a terminé 12e de sa première course de Formule 1
L'arme secrète dans la poche de Wolf était le jeune Bobby Rahal. L'Américain n'a pas brillé dans les formules juniors, mais Wolf a réussi à voir quelque chose chez ce timide originaire de l'Ohio et lui a offert le possibilité de s'élancer dans les deux dernières étapes de la saison 1978. Bobby a terminé 12e de sa première course de Formule 1


En 1979, Jody Scheckter part chez Ferrari pour y devenir champion du monde et l'ex-champion James Hunt prend sa place chez Wolf. Wolf a toujours été démocrate dans le choix de ses pilotes et cette fois il a invité le Britannique, car Peter et Harvey ont travaillé avec James à Hesketh. Comme il s'est avéré plus tard, c'était une énorme erreur. Au départ, Hunt a déclaré qu'il ne voulait pas voir deuxième pilote dans l'équipe, enterrant ainsi les espoirs du prometteur américain Bobby Rahal. Très vite, Wolf et l'ensemble du staff technique se sont rendu compte que le fantastique James Hunt n'était plus là. L'ancien champion avait l'air plutôt lent au volant de la WR8. Sa meilleure réalisation a été la huitième place au Grand Prix d'Afrique du Sud. La rumeur disait que le Britannique considérait que l'accident mortel de Ronnie Peterson il y a un an à Monza était de sa faute et que ce fardeau de responsabilité l'empêchait de courir. À l'issue du Grand Prix de Monaco, il annonce la fin de sa carrière sportive et quitte la Formule 1. Keke Rosberg a été invité à prendre sa place, mais il n'a pas réussi à marquer de points lors des onze étapes restantes. Le point culminant de la saison pour l'équipe a été le Grand Prix du Canada à domicile, où le Finlandais n'a même pas pu se qualifier.

Keke Rosberg est devenu le dernier pilote à amener des voitures Wolf sur les circuits de Formule 1, Imola 1979
Keke Rosberg est devenu le dernier pilote à amener des voitures Wolf sur les circuits de Formule 1, Imola 1979


Hélas, malgré un brillant début de carrière à la fin de la saison 1979, Walter Wolf en avait marre de la Formule 1. Tous les actifs de l'équipe, y compris le châssis et le personnel technique, ont été transférés à la direction de l'équipe brésilienne Fittipaldi Automotive. C'était la fin de l'histoire de l'équipe canadienne de Formule 1.

Avec l'avènement de « l’effet de sol » et des moteurs turbo, la fin des années 70 a vu le début d'une nouvelle ère technologique en Formule 1, qui a déterminé l'avenir de la course pour de nombreuses années à venir. Une voiture simple et fiable ne suffisait plus pour gagner, des innovations techniques imperceptibles ont pris le dessus.
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